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Comment la carie dentaire se développe-t-elle ?

La carie dentaire, une maladie dentaire très courante, est la maladie humaine la plus répandue. Il est possible de prévenir les caries puisque leur origine repose sur l’alimentation et l’hygiène bucco-dentaire. L’altération de la dent que nous percevons comme une tache noire, une carie ou un défaut sur la couronne de la dent n’est que la dernière étape d’un processus complexe et long qui se déroule parmi de nombreux facteurs. L’apparition d’une carie nécessite l’action de plusieurs facteurs qui conduiront finalement à une détérioration des tissus dentaires durs, c’est-à-dire à une « dent cassée ». Les facteurs clés sont les bactéries de la plaque dentaire, la nutrition et le temps. Selon l’activité bactérienne, la carie progresse plus ou moins vite. L’activité bactérienne dépend largement des nutriments (sucres) disponibles, ou de la quantité de plaque dentaire.

Nettoyer comme il faut

Les bactéries sont présentes dans la plaque dentaire d’épaisseur et d’âge variables et se nourrissent de sucres. Elles produisent divers composés chimiques, dont les acides sont les plus importants pour le développement des caries. Lorsqu’ils sont présents en quantité suffisante, les acides provoquent la déminéralisation de l’émail des dents. La déminéralisation est un processus au cours duquel, sous l’influence des acides, les constituants minéraux des tissus dentaires durs sont perdus et ils deviennent progressivement plus faibles et moins résistants. Le processus de déminéralisation se produit normalement et quotidiennement à la surface de la dent et ne provoque pas en soi de maladie de la dent. La déminéralisation se produit chaque fois qu’une dent entre en contact avec des acides, qu’ils soient apportés par les aliments ou les boissons sucrées (jus de fruits et gazeux, vinaigre) ou qu’ils soient le produit de bactéries. Ainsi, une dent en contact avec des acides perd toujours une certaine petite quantité de minéraux, mais cette perte est remplacée par les minéraux de la salive dans un processus appelé reminéralisation. Ainsi, dans des conditions normales, les processus de déminéralisation et de reminéralisation alternent à la surface de chaque dent. S’ils sont en équilibre, aucun dommage dentaire ne disparaît. Si les bactéries de la plaque dentaire produisent trop d’acide de sorte que l’équilibre est rompu en faveur de la déminéralisation, l’émail s’affaiblit progressivement et des caries se développent. En plus des acides produits par les bactéries, l’émail est également endommagé par l’ingestion de grandes quantités de substances acides par les aliments et les boissons, mais pas par les caries mais par des modifications appelées érosion de l’émail. Au stade initial, la déminéralisation de l’émail se manifeste par une zone limitée à la surface des dents, d’un blanc crayeux et flou, par opposition à une surface dentaire saine, brillante et translucide.

Manger comme il faut

Au fur et à mesure que la déminéralisation de l’émail progresse, la surface de la dent est endommagée et une cavité se forme, la « carie ». Demandez à une nutritionniste quel aliments contienent les minéraux nécessaires. Dans le langage courant, on parle de carie pour désigner une cavité à la surface de la dent, mais les dentistes utilisent également le terme de carie pour désigner des stades de déminéralisation beaucoup plus précoces auxquels la cavité n’est pas encore formée. Parfois, la carie peut être étendue et se développer à l’intérieur des tissus dentaires durs, laissant la cavité petite en surface et invisible à l’œil. Dans tous les cas, ces cavités, ou défauts de la surface de l’émail, permettent la poursuite de la croissance et du développement des bactéries, alors qu’elles sont protégées du nettoyage mécanique et ne peuvent être éliminées par les mesures d’hygiène bucco-dentaire quotidiennes. Les bactéries continuent à se multiplier et à sécréter des acides, de sorte que la carie pénètre plus profondément dans l’émail. Lorsqu’elle traverse toute l’épaisseur de l’émail et atteint la dentine, la progression de la carie s’accélère car la dentine est moins minéralisée que l’émail et moins résistante aux acides. En outre, la reminéralisation par la salive n’est pas possible dans les couches profondes des tissus dentaires durs, de sorte que la perte de minéraux ne peut être compensée par ce processus. En pénétrant dans la dentine, les bactéries s’installent dans les canaux dentinaires et, avec leurs toxines, elles stimulent les terminaisons nerveuses aux extrémités des canaux (ainsi que la pulpe), ce qui provoque une douleur. Ainsi, le processus carieux ne cause de la douleur que lorsqu’il pénètre dans la dentine – les caries limitées à l’émail ne font pas mal. Les cellules pulpaires réagissent aux caries dentinaires en déposant de nouvelles quantités de dentine et en augmentant le dépôt de minéraux dans les canaux, ce qui les rétrécit et les ferme. Cette réaction est un mécanisme de défense par lequel la dent se défend naturellement contre la progression de la carie. Dans certains cas (rares), elle peut suffire à stopper la progression de la carie : si les bactéries sont peu actives dans la production d’acides et que la réaction de défense de la dent est très prononcée, la carie peut s’arrêter et ne plus se propager. On parle alors de carie arrêtée et, en théorie, elle nécessite un traitement. Cependant, le plus souvent, la défense de la dent est trop faible, il est donc nécessaire de retirer la masse carieuse et de combler le défaut de la dent avec certains des matériaux de restauration. Le dentiste recommande un examen annuel régulier afin de détecter à temps les changements susceptibles d’entraîner des problèmes plus importants.

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